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Quels virus éradiqués ont encore des stocks restants ?

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A part la variole, je suis curieux de savoir s'il existe d'autres stocks de virus éradiqués ou presque éradiqués, et si oui où se trouvent-ils ?

Merci.


Seuls deux virus ont été éliminés à l'état sauvage à ce jour : la variole (humaine) et la peste bovine (bovins). Comme le note la question, les stocks de variole existent toujours. Il en va de même pour les stocks de peste bovine ; voir Identification et réduction des stocks restants de virus de la peste bovine, qui date de 2015, mais n'a aucune indication que les stocks devaient être détruits dans un proche avenir.

Le seul virus qui est "presque éradiqué" est le poliovirus (humain) et il existe encore de nombreux stocks de polio, bien que les organisations travaillent à réduire leur nombre ("Toward Eliminate Poliovirus-In the Lab).


Quels virus éradiqués ont encore des stocks restants ? - La biologie

COMMUNIQUÉ DE PRESSE

Mark Shwartz, Service de presse (650) 723-9296 Courriel : [email protected]

La guerre biologique : une menace émergente au XXIe siècle

Pourquoi le biophysicien Steven Block est-il si préoccupé par la variole ?

Après tout, plus de 20 ans se sont écoulés depuis que l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a annoncé l'éradication de cette maladie hautement contagieuse et incurable.

" En termes simples, la variole représente une menace directe pour le monde entier ", déclare Block, professeur de sciences biologiques et de physique appliquée à Stanford.

Il souligne que, bien que la maladie ait été éliminée à l'état sauvage, des stocks congelés de virus de la variole sont toujours maintenus par les gouvernements des États-Unis et de la Russie.

Si des politiciens voyous ou des terroristes s'emparaient des fournitures restantes, "les conséquences pourraient être désastreuses", prévient-il.

Mais Block est hanté par plus que la menace d'une attaque de variole.

Il signale quelque deux douzaines d'agents biologiques conventionnels - dont l'anthrax, Ebola et le typhus - ainsi qu'un nombre inconnu d'organismes génétiquement modifiés que les terroristes pourraient déchaîner sur un public sans méfiance.

"Nous sommes tentés de dire que personne de sensé n'utiliserait jamais ces choses", dit-il, "mais tout le monde n'est pas sensé!"

Block brosse un tableau inquiétant de la menace bioterroriste internationale dans un article publié dans le Jan./Feb. problème de Scientifique américain magazine.

Son expertise dans la guerre biologique découle de son travail avec JASON, une organisation de scientifiques principalement universitaires qui consacrent une partie de leur temps à résoudre des problèmes de sécurité nationale. Les membres de JASON servent souvent de consultants au ministère de la Défense et à d'autres agences américaines

« À mon avis », écrit-il, « la menace terroriste est bien réelle et elle est sur le point d’empirer ».

Block soutient que les États-Unis et d'autres pays développés devraient faire plus pour empêcher la propagation des armes biologiques, qu'il qualifie de « menace sérieuse pour la paix au XXIe siècle ».

Il réserve ses critiques les plus sévères à ses collègues biologistes, dont la plupart sont restés silencieux sur la question.

« Où les scientifiques biologiques sont-ils prêts à parler des armes biologiques ? » demande-t-il.

Les armes biologiques sont "la bombe atomique du pauvre", écrit Block in Scientifique américain.

Il soutient que les armes biologiques offrent aux groupes terroristes et aux « États voyous » (comme l'Irak et la Corée du Nord) un moyen abordable de contrer la supériorité militaire écrasante des États-Unis et d'autres puissances nucléaires.

L'agent de choix pour la plupart des programmes de guerre biologique, écrit Block, est l'anthrax. Les bactéries du charbon produisent des spores extrêmement mortelles, et respirer en grand nombre peut conduire au charbon par inhalation - une maladie qui est généralement mortelle à moins d'être traitée avec de fortes doses d'un antibiotique de type pénicilline immédiatement après l'exposition.

Les spores de la fièvre charbonneuse sont faciles à produire et peuvent rester viables pendant plus de 100 ans si elles sont conservées au sec et à l'abri de la lumière directe du soleil.

Leur longue durée de conservation les rend "bien adaptés à la militarisation dans un appareil capable de délivrer un aérosol répandu", note Block.

L'anthrax est également relativement facile et sûr à manipuler.

"Les spores en suspension dans l'air restent infectieuses jusqu'à ce qu'elles tombent au sol, où la plupart sont inactivées par la lumière du soleil", écrit Block.

« La fièvre charbonneuse n'est pas très transmissible », ajoute-t-il, « réduisant ainsi le risque qu'il se propage au-delà de la cible visée. De plus, il existe un vaccin bien établi qui peut empêcher l'apparition de la maladie, ce qui lui permet d'être utilisé en toute sécurité par l'agresseur. »

Si l'anthrax, la variole et d'autres agents biologiques « conventionnels » ne sont pas assez effrayants, Block soulève également le spectre de la « biologie noire », une science obscure dans laquelle les micro-organismes sont génétiquement modifiés dans le seul but de créer de nouvelles armes de terreur.

"L'idée que n'importe qui peut brasser ce truc dans son garage exagère largement le cas", dit-il, "mais toute technologie qui peut être utilisée pour insérer des gènes dans l'ADN peut être utilisée pour le bien ou le mal."

Block souligne que les cartes génétiques des virus, bactéries et autres micro-organismes mortels sont déjà largement disponibles dans le domaine public. L'été dernier, par exemple, une revue scientifique de premier plan a publié l'intégralité du code génétique de l'agent pathogène du choléra. Et des chercheurs légitimes sont maintenant en train de cartographier les génomes de plus de 100 autres microbes, y compris les bactéries qui causent l'anthrax, la peste et la typhoïde.

Tout scientifique déterminé à détruire pourrait utiliser ces informations pour tenter de cloner des souches extrêmement virulentes de bactéries et de virus, affirme Block.

Il souligne également qu'il existe de nombreux microbiologistes sous-payés dans le monde qui pourraient être impatients de travailler pour des clients sans scrupules - produisant des "maladies de conception" incurables, telles que l'anthrax résistant à la pénicilline ou des "virus furtifs" qui infectent l'hôte mais restent silencieux jusqu'à ce qu'ils soient activés. par un déclencheur externe, comme l'exposition à un produit chimique normalement inoffensif.

La guerre biologique est aussi vieille que la civilisation, observe Block, mais c'est la révulsion internationale face à l'utilisation généralisée du gaz moutarde toxique pendant la Première Guerre mondiale qui a finalement conduit à un traité de 1925 interdisant les armes biologiques pendant les guerres futures.

"C'est décevant", écrit Block, "ni les États-Unis ni le Japon n'ont ratifié le traité avant l'avènement de la Seconde Guerre mondiale, lorsque l'anthrax et d'autres armes biologiques étaient secrètement développés par les deux pays - ainsi que par l'Allemagne, l'URSS [maintenant la Russie] et la Grande-Bretagne Grande-Bretagne."

Pendant la Seconde Guerre mondiale, l'armée japonaise a tué des milliers de prisonniers chinois en les soumettant à des doses expérimentales d'anthrax, de choléra, de peste et d'autres agents pathogènes. Il existe également des preuves d'une tularémie délibérée - ou fièvre du lapin - attaque par les forces soviétiques contre les troupes allemandes en 1942, bien que certains experts disent que l'incident ne s'est jamais produit.

Après la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis et l'Union soviétique ont lancé des programmes d'armes biologiques à grande échelle, qui comprenaient le développement de sprays aérosols capables de délivrer des agents bactériens et viraux par avion ou par missile balistique.

"Les deux parties ont également stocké beaucoup d'anthrax", ajoute Block.

En 1969, le président Richard Nixon a publié un décret exécutif mettant fin unilatéralement et inconditionnellement au programme américain d'armes biologiques, et tous les stocks américains ont été détruits en 1972.

La même année, 160 nations ont signé un traité interdisant toute utilisation d'armes biologiques et chimiques. Et 143 pays ont finalement ratifié le traité, dont les États-Unis, la Russie, l'Irak, l'Iran, la Libye et la Corée du Nord. Cinquante-deux pays n'ont pas signé, dont Israël, l'Égypte et la Somalie.

Malgré ses nobles intentions, dit Block, le traité de 1972 manque de dispositions importantes pour l'application ou la vérification. En conséquence, un certain nombre de signataires du traité ont maintenu des programmes actifs d'armes biologiques.

"Je suis assez convaincu que les États-Unis ont cessé de produire des armes biologiques", dit-il, "mais l'Union soviétique a effectué des travaux ultra-secrets sur les armes biologiques jusqu'à ce qu'elle s'effondre en 1990."

En 1979, 100 personnes et d'innombrables têtes de bétail sont mortes à la suite de la libération accidentelle de spores d'anthrax d'une usine d'armes biologiques dans la ville russe de Sverdlovsk, l'une des 40 installations de ce type qui fonctionnaient dans l'ex-Union soviétique.

La situation économique lamentable de la Russie soulève la question de savoir comment les scientifiques des armes biologiques sans emploi parviennent à trouver un emploi rémunérateur, observe Block.

"Certains experts affirment qu'il existe encore aujourd'hui un niveau faible mais significatif de recherche biologique", ajoute-t-il.

Le cauchemar ultime de Block est que les terroristes pourraient en quelque sorte avoir accès aux virus de la variole conservés sur la glace au Centre de recherche d'État russe en virologie et biotechnologie - une peur renforcée par le témoignage d'un ancien responsable du programme russe de guerre biologique, qui a affirmé que la variole des armes à base d'armes y étaient fabriquées pas plus tard qu'en 1992.

L'Irak a également violé le traité de 1972 sur les armes biologiques en produisant en masse de l'anthrax de qualité militaire et en menant des recherches sur une grande variété d'autres agents biologiques, notamment le botulisme, le rotavirus et les bactéries induisant la gangrène. Les détails du programme d'armes biologiques irakiennes n'ont été révélés qu'au lendemain de la guerre du Golfe de 1991.

Au total, Block estime qu'une douzaine de pays auraient des programmes actifs d'armes biologiques.

Bien que Block soit préoccupé par l'accumulation d'armes biologiques en Irak et dans d'autres pays, il pense qu'une plus grande menace vient des groupes terroristes prêts à risquer une épidémie incontrôlable et désireux de subir des pertes pour le bien de "la cause".

Un exemple récent est l'attaque au gaz sarin de 1995 dans le métro de Tokyo par le culte apocalyptique japonais Aum Shinrikyo. L'attaque largement médiatisée, qui a tué 13 personnes et hospitalisé des milliers de personnes, avait été précédée d'une série d'attaques ratées de botulisme et d'anthrax près du palais impérial, d'un aéroport de Tokyo et de deux bases militaires américaines.

"Des groupes comme Aum Shinrikyo sont prêts à utiliser des agents biologiques de manière inefficace juste pour la valeur de terreur et de propagande", affirme Block.

"Si l'anthrax était libéré au hasard dans une grande ville des États-Unis et ne produisait qu'une poignée de cas, la peur du public et les perturbations qui s'ensuivraient pourraient à elles seules provoquer l'effet escompté", ajoute-t-il.

Au cours de l'exercice 2000, l'administration Clinton a alloué 1,4 milliard de dollars pour lutter à la fois contre la guerre biologique et chimique - un bon début mais pas suffisant, selon Block, qui pense qu'il faudrait dépenser davantage pour renforcer l'effort de renseignement antiterroriste américain et sa capacité d'intervention d'urgence. .

Block soutient également le développement d'appareils de haute technologie capables de détecter instantanément les bactéries et les virus mortels dans l'environnement, et il encourage la production et le stockage de nouveaux vaccins - un problème brûlant à Washington, D.C. ces jours-ci.

Le vaccin contre l'anthrax a suscité le plus de controverses. L'armée américaine veut inoculer les 2,4 millions de soldats actifs et de réserve, mais personne ne sait si le vaccin actuel fournira une immunité contre la fièvre charbonneuse par inhalation - le type couramment utilisé dans les armes biologiques. Des questions de sécurité, ainsi qu'un scandale impliquant la société qui distribue le vaccin contre l'anthrax, ont conduit à une forte réduction de l'effort de vaccination de l'armée.

Quant à la variole, les vaccinations de routine aux États-Unis ont pris fin en 1980, l'année où le virus a été officiellement éradiqué, si peu d'Américains sont encore immunisés aujourd'hui. Les Centers for Disease Control mettront à disposition 40 millions de nouvelles doses du vaccin à partir de 2004, mais les critiques disent qu'en cas d'attaque terroriste dans plusieurs villes, des centaines de millions de doses seront nécessaires pour empêcher la maladie souvent mortelle de se propager. se répandre dans tout le pays.

Sur le plan diplomatique, Block plaide en faveur du renforcement du traité sur les armes biologiques de 1972 - "lui donnant des "dents"", dit-il, en exigeant des inspections internationales réciproques pour assurer le respect du traité.

« De façon embarrassante », note-t-il, « les États-Unis eux-mêmes ont fermement résisté à certaines tentatives visant à établir des dispositions relatives aux inspections », en partie pour protéger les intérêts des grandes sociétés pharmaceutiques et biotechnologiques américaines contre l’espionnage industriel.

« En tant que superpuissance mondiale restante », maintient Block, « les États-Unis ont la responsabilité unique de prendre la haute direction morale dans ce processus, en assumant un rôle de leadership en faveur de traités sur les armes significatifs. »

Il exhorte également ses collègues biologistes à rompre leur silence et à prendre position contre la prolifération des armes biologiques.

« Certaines personnes ne prennent tout simplement pas la menace au sérieux », observe-t-il, « mais elles devraient le faire. D'autres craignent de provoquer une réaction publique généralisée contre la biotechnologie en général, qui pourrait avoir un effet paralysant sur leur propre recherche biologique légitime.

Aucune de ces excuses ne résiste à un examen minutieux, soutient Block, ajoutant qu'il est maintenant temps d'agir avant que la catastrophe ne frappe.

"Nous ne devrions pas avoir à attendre l'équivalent biologique d'Hiroshima pour rallier nos défenses", conclut-il.

&copier l'Université de Stanford. Tous les droits sont réservés. Stanford, Californie 94305. (650) 723-2300. Conditions d'utilisation | Plaintes relatives aux droits d'auteur


L'éradication de la variole

Le 8 mai 1980, des responsables de l'Organisation mondiale de la santé ont annoncé que la variole, la maladie qui ravageait l'humanité à travers le monde depuis des millénaires, avait été éradiquée.

Au cours du siècle dernier avant l'éradication de la variole, on estime qu'elle a tué un demi-milliard de personnes.

Apprenez-en plus sur la maladie la plus mortelle de l'humanité et comment elle a été éradiquée dans cet épisode de Everything Everywhere Daily.

Cet épisode est sponsorisé par Audible.com.

Ma recommandation de livre audio aujourd'hui est Le monstre tacheté : un récit historique de la lutte contre la variole par Jennifer Lee Carrell. The Speckled Monster est à la fois une histoire de courage face à la maladie la plus mortelle qui ait jamais frappé l'humanité et un récit captivant de la naissance de l'immunologie moderne. L'histoire dramatique de Carrell suit deux parents qui, après avoir à peine survécu à l'agonie de la variole eux-mêmes, ont bafoué la tradition médicale européenne du XVIIIe siècle en empruntant des connaissances populaires aux esclaves africains pour protéger leurs enfants.

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La variole, également connue sous le nom de virus variolique, est la maladie la plus mortelle de l'histoire de l'humanité.

Plus meurtrière que toutes les guerres jamais menées. Plus mortel que la peste bubonique, le choléra, la grippe ou, à notre connaissance, n'importe quoi.

Si vous avez contracté la variole, vos chances de mourir étaient d'environ 30 %. Moins mortel qu'Ebola, mais beaucoup plus virulent. Il habitait le sweet spot mortel de la létalité et de la virulence.

Nous ne savons pas quand la variole a fait son apparition et a infecté les humains. C'était probablement il y a environ 10 000 à 12 000 ans lorsque les humains ont domestiqué les animaux pour la première fois. Notre meilleure hypothèse est qu'il est apparu pour la première fois dans le nord-est de l'Afrique où il a muté à partir d'un poxvirus de rongeur africain qui est son virus le plus proche dans la nature.

La première preuve que nous avons de la maladie vient de l'Egypte ancienne. Certaines momies d'environ 1500 avant JC ont été trouvées avec des lésions cutanées de la variole. Il y avait des preuves sur le cadavre du pharaon Ramsès V de cicatrices de variole.

De là, la maladie s'est probablement propagée via les commerçants en Inde, et de là au reste de l'Asie. Il y a des rapports de variole dans le texte chinois ancien ainsi que dans les écrits sanskrits anciens.

La maladie s'est propagée lentement à mesure que les humains se déplaçaient lentement. À mesure que le commerce entre les pays augmentait, la maladie s'est propagée.

La maladie avait tendance à se propager en grandes épidémies.

Beaucoup des premières plaies de l'Antiquité, antérieures à la peste de Justinien, dont j'ai fait un épisode précédent, étaient probablement la variole.

La peste d'Athènes en 430 avant JC était probablement la variole. On disait qu'il venait d'Egypte ou d'Ethiopie.

La peste Antonine qui a frappé l'Empire romain de 165 à 180 EC pourrait aussi avoir été la variole.

En 735 de notre ère, la variole a atteint le Japon et on estime qu'elle a tué ? de la population.

Ces épidémies n'ont cessé de surgir dans toute l'Europe, l'Afrique et l'Asie.

Être riche ne vous protégeait pas. Les rois et les reines pourraient être victimes aussi facilement que les pauvres. L'empereur des Habsbourg Joseph Ier, la reine Marie II d'Angleterre, le tsar Pierre II de Russie, le roi Louis XV de France, ainsi qu'un roi éthiopien, un empereur chinois et deux empereurs japonais sont tous morts de la variole.

Cependant, ce n'était rien comparé à ce qui s'est passé dans le Nouveau Monde.

La variole était inconnue dans les Amériques. Personne en Amérique du Nord ou du Sud n'avait de résistance à la maladie.

La taille de la population dans les Amériques à l'époque est inconnue, mais les estimations vont jusqu'à 100 millions.

Bien que la variole n'ait pas été la seule maladie apportée de l'ancien monde au nouveau, c'était certainement la pire. On estime qu'au premier siècle après le contact avec les Européens, jusqu'à 90 % des habitants des Amériques auraient pu mourir. La plupart de cela n'a pas été enregistré et était avant que la grande majorité des gens n'ait jamais posé les yeux sur un Européen.

La maladie s'est propagée avant que les Européens ne se présentent dans la plupart des endroits et ils ont trouvé une terre largement dépeuplée. L'une des raisons pour lesquelles de si vastes troupeaux de buffles ont été trouvés dans les grandes plaines peut être due à ce dépeuplement massif d'autochtones à cause de la maladie.

Même si vous n'êtes pas mort de la variole, les effets pourraient durer toute une vie. Les cicatrices de la variole étaient souvent sévères. Si vous avez déjà vu une image de la reine Elizabeth I avec un maquillage blanc épais sur tout le visage, c'était là pour cacher les cicatrices de la variole.

Les premiers documents indiquent que la lutte contre la variole a commencé en Chine vers le Xe siècle.

Il existe deux souches du virus de la variole. Variole majeure et variole mineure. Il existe des preuves que les Chinois ont utilisé l'exposition au virus de la variole mineure pour fournir une résistance à vie aux deux souches. Cette technique est devenue connue sous le nom d'inoculation, ou plus précisément de variole, de variole.

Les Chinois prenaient les croûtes des victimes récentes de la variole, les séchaient, puis soufflaient le courant dans le nez de quelqu'un.

Le processus de variolisation n'était pas infaillible. Les taux de mortalité pouvaient aller de 0,5 à 2%, mais c'était bien mieux que les 30% d'avoir un cas à part entière de la maladie.

Au 17ème siècle, la variolisation était très courante en Chine et en Afrique, mais elle était encore évitée en Europe. C'était considéré comme du folklore et non quelque chose que la médecine sérieuse prendrait en considération. Ils étaient plus inquiets à l'idée d'appliquer des sangsues pour éliminer les mauvaises humeurs à l'époque.

L'un des premiers Européens à adopter la pratique était Lady Mary Wortley Montagu qui a observé la pratique pour la première fois lorsqu'elle a visité l'Empire ottoman.

Il a également été adopté aux États-Unis au XVIIIe siècle lorsque la pratique a été utilisée par les esclaves africains qui ont apporté la technique avec eux. Il a été adopté par Cotton Mather, qui est peut-être mieux connu pour des efforts scientifiques tels que les essais sur les sorcières de Salem.

La prochaine grande avancée est venue à la fin du 18ème siècle du médecin anglais Edward Jenner. Il avait été observé que les personnes qui contractaient une maladie similaire, mais beaucoup moins mortelle, appelée variole, développeraient une immunité contre la variole. Cela était particulièrement évident chez les laitières, les jeunes femmes embauchées pour traire les vaches et faire le travail laitier, semblaient immunisées contre la variole.

En 1796, il a pris le pus d'une plaie de variole d'une laitière du nom de Sarah Nelmes et a inoculé James Phipps, 8 ans, le fils de son jardinier. La vache dont elle a contracté l'infection s'appelait Blossom, et sa peau est maintenant suspendue à la bibliothèque de la St. George Medical School en Angleterre.

Le garçon a développé de la fièvre, mais plus rien. Une exposition ultérieure à la variole a montré qu'il avait développé une immunité. Il l'a testé sur 23 autres patients, dont son fils de 11 mois.

Il a appelé cette technique, la vaccination.

Sa technique s'est rapidement répandue dans le monde entier. Napoléon fait vacciner toutes ses troupes. Il a donné une médaille à Jenner, même s'il combattait les Anglais à l'époque. La Bavière et le Danemark ont ​​rendu la vaccination obligatoire en 1810.

Dans un épisode précédent, j'ai mentionné que l'agronome Norman Borlaug avait sauvé plus de personnes que quiconque dans l'histoire. Edward Jenner pourrait très bien être en compétition pour ce titre.

Au cours des XIXe et XXe siècles, notre connaissance des maladies et des virus s'est améliorée et les vaccins se sont beaucoup améliorés. La variole a encore tué des millions de personnes dans le monde, mais la maladie était enfin sous contrôle. Nous avons commencé à créer des vaccins contre la variole en laboratoire et n'avons pas eu besoin d'une autre personne pour vacciner quelqu'un.

Contrairement à d'autres maladies comme la peste bubonique qui se transmet par les rats, la variole n'a été transmise que par les humains à d'autres humains. Cela signifiait qu'il était possible d'éradiquer réellement la variole.

En 1949, les États-Unis avaient leur dernier cas de variole. En 1950, l'Organisation panaméricaine de la santé a mis sur pied un programme d'éradication pour tout l'hémisphère occidental.

En 1963, l'Europe a vu son avant-dernier cas à Stockholm, qui est venu d'un marin qui l'a apporté avec lui d'Asie.

En 1958, l'Organisation mondiale de la santé a annoncé l'objectif de l'éradication mondiale complète de la variole. Cela avait surtout été réalisé dans les pays développés, mais il y avait encore des millions de cas par an en Afrique et en Asie. En 1967, ils ont annoncé la phase finale pour éradiquer complètement la maladie.

Ils ont mis en place un programme de vaccination de masse pour les pays en développement ainsi qu'un programme de réponse rapide pour les cas signalés. Ils ont même offert des primes aux personnes qui pouvaient signaler des cas de variole.

En 10 ans, le nombre de cas dans le monde est passé de millions à zéro.

Le dernier cas naturel de la variole majeure virus est apparu au Bangladesh en 1975. Le dernier cas de variole mineure était en Somalie en 1977.

Le dernier cas de variole au monde et la dernière personne à en mourir n'était pas un cas naturel. En 1978, Janet Parker, photographe à la Birmingham University Medical School en Angleterre, a contracté la variole après avoir travaillé à l'étage au-dessus du laboratoire où des recherches sur le virus étaient en cours.

En 1980, après deux ans sans un seul cas, l'OMS a annoncé au monde que la variole, la maladie la plus mortelle de l'histoire de l'humanité, avait été éradiquée.

Depuis l'annonce de l'éradication de la variole, le sujet n'est pas tout à fait sorti de l'actualité. Après l'éradication, tous les stocks connus de virus ont été détruits, à deux exceptions près.

Il existe encore des échantillons congelés du virus de la variole conservés dans des installations de recherche des Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis à Atlanta et du State Research Center of Virology and Biotechnology de Russie à Moscou.

Ces deux échantillons restants ont suscité un débat considérable au cours des 40 dernières années. D'une part, avoir des échantillons congelés du virus nous permet de créer des vaccins dans le cas peu probable où la variole reviendrait à l'avenir. On craint qu'il ne vienne de terroristes qui déterrent des cadavres de victimes de la variole ou d'un coin caché du monde où il est resté en sommeil.

D'un autre côté, les stocks eux-mêmes pourraient être la plus grande menace de propagation du virus. Si le virus se déchaînait, l'impact pourrait être dévastateur.

Aujourd'hui, la plupart des pays du monde n'ont aucune immunité contre la variole. Aucune personne de moins de 40 ans n'a reçu de vaccin contre la variole parce qu'elle a cessé de le délivrer une fois que la maladie a été déclarée éradiquée.

Si la variole refait surface, cela pourrait être une répétition de ce qui s'est passé lorsqu'elle a été amenée dans le nouveau monde, sauf cette fois à l'échelle mondiale.

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Quels virus éradiqués ont encore des stocks restants ? - La biologie

Malgré les différences ethniques, religieuses, régionales et politiques, de temps en temps, les gens sont capables de mettre de côté les désaccords, de se tourner vers leur humanité commune et de rendre le monde meilleur. L'éradication de la variole est peut-être l'un des exemples les plus marquants et les plus inspirants d'une telle coopération mondiale.

La maladie

Causée par l'un des deux virus apparentés, Variole majeure et Variole mineure, la variole est le fléau de l'humanité depuis la préhistoire. Transmise par contact de personne à personne, soit par contact physique avec du matériel infecté, soit par respiration de gouttelettes infectées par le virus, la variole peut être dévastatrice lorsqu'elle s'installe dans des zones densément peuplées. Rien qu'au 20e siècle, on estime que la variole a causé entre 300 et 500 millions de décès dans le monde.

Après une période d'incubation de 10 à 14 jours, les personnes atteintes de la maladie développeront de la fièvre et des maux de tête avant que l'éruption maculopapuleuse typique (une grande surface de peau décolorée recouverte de petites bosses) ne se développe. Cette éruption cutanée, qui s'étend généralement sur le visage et le corps, peut même atteindre les yeux où la cicatrisation conduit parfois à la cécité. Bien que le taux de mortalité global de la maladie soit d'environ 30%, chez les enfants, il peut atteindre jusqu'à 80%.

Efforts d'éradication précoce

Avant la découverte du vaccin à la fin du XVIIIe siècle, les efforts d'éradication se limitaient généralement à l'inoculation - l'injection d'un peu du virus de la variole, extrait de la pustule d'une personne infectée, à une personne non infectée dans l'espoir de stimuler l'immunité. La pratique, qui a commencé en Chine au moins dès le 10ème siècle, n'était pas sans risque puisque l'inoculation a parfois causé des décès et même des épidémies de la maladie.

Le vaccin

À la fin des années 1790, le Dr Edward Jenner s'est rendu compte que les laitières avaient une immunité apparente contre la variole et, après enquête, a découvert que cela était dû à leur plus grande exposition à la variole, une maladie connexe mais beaucoup moins mortelle. Présentation de son vaccin contre la variole (ainsi nommé parce que vide signifie vache en latin) en 1796, au milieu des années 1800, les pays du monde entier disposaient de programmes de vaccination efficaces et organisés.

En conséquence, au début des années 1900, la maladie a été éliminée des États-Unis et de l'Europe du Nord. Cependant, les pays moins développés, et en particulier ceux dans les climats plus chauds, ont eu plus de difficulté à éradiquer la maladie en raison en grande partie des méthodes inadéquates de production et/ou de conservation du vaccin. Heureusement, dans les années 1950, un vaccin lyophilisé a été développé qui permettait un stockage à long terme, même sans réfrigération.

Campagne mondiale d'éradication

Bien que l'Organisation panaméricaine de la santé ait entrepris un effort à l'échelle des Amériques pour éliminer la maladie en 1950, le premier programme mondial d'éradication a été proposé par le professeur Viktor Zhdanov, vice-ministre de la Santé de la République socialiste soviétique unie (URSS) en 1958.[1 ]

Plaidant en faveur d'un effort mondial intense lors de la 11e Assemblée mondiale de la Santé, le professeur Zhdanov a convaincu ses collègues délégués de l'efficacité et de la faisabilité d'une campagne obligatoire de vaccination (et de revaccination) dans les pays où la maladie était encore présente.[2] Sa proposition a été adoptée à la 12e Assemblée mondiale de la Santé en 1959, bien que peu de progrès aient été réalisés au cours des années suivantes.

À partir de 1966, cependant, les efforts d'éradication se sont intensifiés sous la direction de l'Unité d'éradication de la variole, alors dirigée par Donald Henderson. Sachant que même avec les 150 millions de doses de vaccin données par l'URSS et les États-Unis, l'approvisionnement en vaccins était insuffisant pour vacciner tout le monde, l'équipe a commencé à coordonner ses efforts autour d'une des propositions de Zhdanov.

Connu sous le nom de système de Leicester, il a commencé par identifier agressivement les cas infectés et vacciner « tous les contacts connus et possibles pour isoler l'épidémie du reste de la population. » Ce système de « surveillance-confinement » reposait sur & #8220identification rapide de la maladie, notification spéciale, isolement, quarantaine, mesures de désinfection [et] . . . l'éradication des mouches.”[3]

En effet, vers la seconde moitié des années 1970, la variole n'est restée endémique que dans quelques endroits isolés (à savoir l'Éthiopie et la Somalie) difficiles d'accès en raison du manque d'infrastructures, de la famine et de la guerre. Néanmoins, en 1977, un programme intensif de surveillance et de confinement a été institué, et le dernier cas de variole d'origine naturelle a été observé en Somalie en octobre 1977.

Que le monde et ses peuples se sont libérés de la variole, qui était une maladie des plus dévastatrices qui s'est propagée sous forme épidémique dans de nombreux pays depuis les temps les plus reculés, laissant dans son sillage la mort, la cécité et la défiguration et qui, il y a seulement une décennie, sévissait en Afrique, en Asie et l'Amérique du Sud.

La variole aujourd'hui

Bien que la maladie ait été éradiquée, le virus ne l'a pas été. Après une exposition accidentelle, une infection et la mort par la variole qui a été contractée dans un laboratoire en Angleterre en 1978, tous les stocks restants connus ont été limités par un accord international à deux laboratoires : les Centers for Disease Control (CDC) à Atlanta et le State Research Center de virologie et biotechnologie (VECTOR) à Koltsovo, Russie.

De nombreux scientifiques appellent aujourd'hui à la destruction totale de ces stocks restants, soulignant la létalité de la maladie et le fait que cela faciliterait l'application des lois internationales contre la possession du virus.

Les partisans du maintien des stocks de variole soutiennent qu'ils sont nécessaires au cas où de futurs vaccins seraient nécessaires. Ces rétentionnistes notent que : (1) il est probable que des terroristes ou d'autres groupes de ce type disposent déjà d'échantillons de variole qu'ils peuvent utiliser comme arme et (2) depuis que la variole a été éradiquée, les enfants ne sont plus vaccinés. La population de 8217s n'a pas d'immunité naturelle.

Notamment, un événement récent soutient et s'oppose les deux points de vue.

Dans une partie inutilisée d'une salle de stockage, dans un laboratoire exploité par la Food and Drug Administration (FDA) des États-Unis sur le campus de Bethesda, Maryland des National Institutes of Health (NIH), plusieurs flacons de variole, dans des conteneurs étiquetés simplement comme & #8220variola,” ont été découverts par des employés qui ont été accusés d'avoir emballé la pièce pour un déménagement imminent. Depuis que le NIH a transféré le laboratoire à la FDA en 1972, il est tout à fait possible que le virus mortel y soit resté oublié et non surveillé pour 40 ans.

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Les ministres de la Santé du monde devraient se réunir plus tard ce mois-ci pour discuter du sort des derniers stocks connus de variole, détenus sous haute sécurité dans deux laboratoires, l'un aux États-Unis et l'autre en Russie. La variole est éradiquée depuis plus de trois décennies, mais certains responsables de la santé américains disent que les stocks restants devraient être conservés pour des études plus approfondies. Le virus de la variole est utilisé pour développer des médicaments et des vaccins plus sûrs au cas où le virus reviendrait à cause du terrorisme ou d'un accident de laboratoire. Les pays membres de l'Organisation mondiale de la santé ( OMS ) ont un jour convenu que les dernières souches virales connues des autorités seraient éventuellement détruites, mais aucune date n'a été fixée.

Les ravages de la variole // Source : vt.edu

The world’s health ministers are scheduled to meet later this month to discuss the fate of the last known stockpiles of smallpox, held under tight security in two labs— one in the United States and the other in Russia.

Smallpox has been eradicated for more than three decades, but some U.S. health officials say the remaining stockpiles should be kept for further studies. The smallpox virus is being used to develop drugs and safer vaccines in case the virus returns through terrorism or a lab accident. Member nations of the World Health Organization ( WHO ) once agreed that the last virus strains known to officials would eventually be destroyed, but a set date was never agreed upon.

Columbia Daily Tribune reports thatlast fall, two WHO committees reviewed smallpox research and one group found no further need for the smallpox virus. “We believe that the smallpox research program is effectively complete and the case for destruction is stronger than ever,” said Lim Li Ching, on behalf of the Third World Network, which lobbies on behalf of developing countries and wants the virus eliminated within two years.

Keeping the virus on hand is scientifically unnecessary now that the virus’ genetic makeup is known, said Dr. D. A Henderson, former head of the WHO ’s global eradication campaign and now with the nonprofit UPMCCenter for Health Security. “Let’s destroy the virus and be done with it. We would be better off spending our money in better ways,” such as protecting against other viruses that could be used for bioterrorism.

The Centers for Disease Control and Prevention ( CDC ) poxvirus chief Dr. Inger Damon disagrees with eliminating the virus, since smallpox research has aided in recognition and treatment of related diseases such as monkeypox. There are now new generations of smallpox vaccine, and two pending antiviral treatments, but Damon wrote in the journal Pathogènes PLoS that “despite these advances, we argue that there is more to be done” in improving protections.

A recent WHO meeting raised concerns about advances in synthetic biology, which could make it technologically possible to design a synthetic version of smallpox. “The synthetic biology adds a new wrinkle to it,” Jimmy Kolker, Health and Human Services assistant secretary for global affairs, told the AP . “We now aren’t as sure that our countermeasures are going to be as effective as we’d thought even five years ago.”

In response, Dr. Sylvie Briand, WHO ’s director of pandemic diseases, cautioned that synthetic biology is “not something you can do in your garage.” She insists that destroying the smallpox virus is not the fundamental issue, instead “the real debate is what is the public health risk nowadays, and what are the response measures we have in hand to mitigate those risks.”


Why are US and Russia Holding on to Last Stockpiles of World's Most Deadly Disease?

Russia and the US are holding on to its remaining stockpiles of smallpox, one of the world's most deadly diseases, because further tests should be conducted on it, researchers have said.

An opinion piece published in PLOS Pathogens says that the World Health Assembly, the governing body of the World Health Organisation, should not destroy the last known remaining strains of the virus.

Smallpox is estimated to have killed up to 500 million people in the 20<sup>th century. However, vaccination campaigns throughout the 19<sup>th and 20<sup>th centuries led to it being eradicated in 1979.

The disease caused raised fluid-filled blisters to form over the body and led to complications including limb deformities, scarring and blindness.

Whether or not to destroy the remaining stockpiles of the disease will be decided at an upcoming meeting of the WHA.

However, despite strong arguments for its destruction, scientists from the US Centres for Disease Control and Prevention say lots of questions remain unanswered about the disease, with public health goals unmet.

The smallpox virus is held at two high-security laboratories in Russia and the US.

Inger Damon, lead author of the piece, says the justification for keeping the samples was the risk that the virus might reappear if intentionally released.

The researchers say that over the last few decades, two promising drug candidates have been developed to treat smallpox, but neither has yet been licensed for use against the disease: "The research agenda with live variola virus is not yet finished," they wrote.

Smallpox is estimated to have killed between 300 and 500 million people in the 20th century. OTIS Archive 1

"Variola is unusual in that it is known to be a sole human pathogen, the viral and host factors responsible for this human-specific tropism remain essentially unknown to this day.

"Greater exploitation of current technologies may lead to additional therapeutic or diagnostic products to better respond to any future emergency situation resulting from a smallpox appearance."

They say that the destruction of the virus would not be meaningful and that further research is vital: "The original goals of the WHO agenda for newer and safer vaccines, fully licensed antiviral drugs, and better diagnostics have still not been fully met," they wrote.

However, their opinion remains challenged. "Let's destroy the virus and be done with it," said Donald Henderson, who led the WHO effort to destroy smallpox.

Lim Li Ching, from the Third World Network, which lobbies on behalf of developing countries, added: "We believe that the smallpox research program is effectively complete and the case for destruction is stronger than ever."


Should Remaining Stockpiles of Smallpox Virus (Variola) Be Destroyed?

In 2011, the World Health Organization will recommend the fate of existing smallpox stockpiles, but circumstances have changed since the complete destruction of these cultures was first proposed. Recent studies suggest that variola and its experimental surrogate, vaccinia, have a remarkable ability to modify the human immune response through complex mechanisms that scientists are only just beginning to unravel. Further study that might require intact virus is essential. Moreover, modern science now has the capability to recreate smallpox or a smallpox-like organism in the laboratory in addition to the risk of nature re-creating it as it did once before. These factors strongly suggest that relegating smallpox to the autoclave of extinction would be ill advised.

Introduction

In 2011, the World Health Organization (WHO) plans to announce its recommendation regarding the final destruction of all known remaining smallpox virus stockpiles. Smallpox, an ancient human scourge of unparalleled destructive importance throughout most of recorded human history (Figure 1), is believed to have emerged in the Middle East some 6,000–10,000 years ago [1,2] from either camelpox or the gerbil-specific taterapox. [3–5] It holds a status as one of the great killers in all human history, having produced the horrific deaths of up to 500 million persons in just the 20th century alone. [6] At first glance, the answer to this conundrum—whether or not smallpox should be forever relegated to the autoclave of extinction—might seem an easy one. Beaten back by the Jenner vaccine first proposed in 1796, smallpox was finally declared eradicated in 1980, in one of the most profound public health achievements in human history. Since that time, WHO has made it generally known that they would like to see the elimination of all remaining variola stockpiles and made the United States and Russia the repository for all remaining stocks. At the 60th Annual World Health Assembly in 2007, the organization postponed the final decision for any recommended destruction deadline until their next meeting in 2011.

One-year-old child on day 10 of a smallpox infection his face is covered with painful lesions that are beginning to scab. Photograph courtesy of the Centers for Disease Control and Prevention Public Health Image Library by Charles Farmer, Jr., 1962.

The last officially acknowledged stocks of variola are held by the United States at the Centers for Disease Control and Prevention and by Russia at the State Research Centre of Virology and Biotechnology. The US collection consists of 450 isolates of variola, while various authoritative sources place the number of specimens retained by Russia at ≍150 samples, consisting of 120 different strains, [7,8] including several selected for their increased virulence that were collected during the Cold War as potential biological weapons. The possibility that stolen smallpox cultures may already be in the hands of rogue states or terrorist organizations also remains an important subject of international concern.

Even though in 1980, then Secretary of Health and Human Services Louis Sullivan promised the destruction of US variola stockpiles within 3 years, [8] this has not yet occurred in either the United States or Russia, and no actual recommendation for destruction has been issued by the World Health Assembly. To understand the reasons behind this apparent hesitance to once and for all eliminate from existence all remaining traces of the smallpox virus, one has to understand how the implications of this action have changed over the past several decades in a scientific world decidedly different from the one in which the idea of smallpox virus destruction was first proposed.

Currently, the only real benefit to destroying all known remaining stockpiles of variola in the world would be the elimination of the extremely unlikely possibility of unleashing a lethal epidemic due to the theft or accidental release of the virus from one of the remaining official stocks. In reality, this destruction would provide only an illusion of safety, and the drawbacks are many.

The prolonged existence of smallpox, combined with the important clinical implications of its high infectivity and mortality rates, suggests that the human immune system evolved under the disease's considerable evolutionary influence. In the past decade, for example, advances in immunologic research have suggested that the variola virus and its close relative and experimental surrogate, vaccinia, have a remarkable ability to substantially alter the immune response of its human host. [9] Genomic and proteomic analysis and microarray surveys have demonstrated immunologic targets of smallpox that include, at minimum, several chemokines and their receptors, interleukin-8, interferon-γ, tumor necrosis factor–α, and the downstream target of receptor NFκB, and multiple components of the complement cascade. [10–15] Although we are only just beginning to unravel the complex pathophysiology and virulence mechanisms of smallpox virus, experimental evidence with vaccinia has also demonstrated that many of the observed immunologic alterations produced by poxvirus infection persist long term and can be measured months or years after infection. [9]

In addition, the evolutionary success of the CC-chemokine receptor null mutation, CCR5 Δ32 , believed to have first appeared in northern Europe up to 3,500 years ago in a single person, is a good example of the importance of smallpox in human immune evolution. [16] Today the mutation can be found in ≍10% of all those of northern European descent, preventing expression of the as-yet mostly inscrutable CCR5 receptor on the surface of many different subsets of immune cells. The huge success of this mutation is most likely because of the survival advantage it conferred by providing a marked resistance to smallpox. [16–18] Notably, this same mutation confers nearly complete immunity to HIV. A recently published study suggests that the apparently sudden emergence and explosive spread of HIV may be related to the eradication of smallpox, postulating that widespread exposure to both variola and vaccinia (the virus that comprises the smallpox vaccine [Figure 2]) may have previously inhibited the successful spread of HIV [19] The immunologic mechanisms underlying this intriguing, and potentially useful, effect remain elusive. Thus, eliminating all known remaining smallpox stocks might hinder ongoing research in this direction.

The no-longer-manufactured Wyeth vaccine that made possible the ultimate eradication of smallpox. Photograph courtesy of the Centers for Disease Control and Prevention Public Health Image Library by James Gathany, 2002.

The immune alterations produced by smallpox can serve as a window and guide to previously unappreciated immunologic mechanisms, the full understanding of which might lead to new therapeutic options for a host of diseases, both infectious and autoimmune. No one can yet be certain what role, if any, an intact variola virus might play in future research, and in providing important new insights into the human immune response as well as into the malevolence of this virus and related viruses. It is certain, however, that if the last remaining stockpiles are destroyed, the door to any possibility of future research employing the virus will be forever and irreversibly shut.

Finally, today's science is capable, through genetic manipulation, of re-creating a highly virulent smallpox-like virus from a closely related poxvirus or even from scratch. But perhaps what we should fear even more is nature creating it for us, as it so efficiently did once before from the still-existent progenitors of variola. The possibility is certainly not unthinkable that nature could once again fashion smallpox from a near relative poxvirus or even create a new, smallpox-like human pathogen from a clinically similar but more genetically divergent zoonotic poxvirus, such as monkeypox. Several recent reviews have reported an increasing prevalence of human monkeypox since smallpox eradication and the cessation of vaccinia vaccination. [20,21] The possible re-creation of smallpox by either natural or modern laboratory means would render moot any argument regarding the destruction of remaining stockpiles of smallpox virus in the mistaken belief that it would be for the benefit and protection of mankind.

Dr Weinstein is a clinical associate professor of medicine at Georgetown University School of Medicine, Washington, DC, and a research professor at George Mason University, Manassas, Virginia. His research focuses on infectious diseases and biodefense.

Emerging Infectious Diseases. 201117(4):681-683. © 2011 Centers for Disease Control and Prevention (CDC)

Cite this: Should Remaining Stockpiles of Smallpox Virus (Variola) Be Destroyed? - Medscape - Apr 01, 2011.


Why are highly contagious diseases kept in labs?

As we've seen in movies like "Contagion" or "Outbreak," infectious diseases can be terrifying. They kill people, spread like wildfire, cause mass chaos and collapse entire governments. Even though these movies are fictional, they're not that far from the truth. So why on Earth would scientists and researchers keep a stash of every contagious disease out there in their labs?

The Centers for Disease Control and Prevention (CDC) stores samples of viruses and diseases to keep us safe. That might sound counterintuitive, but the only way to learn about disease and control outbreaks is to know your enemy. When an outbreak occurs, the first step in halting it is to identify, or diagnose, it. Once a disease is diagnosed, scientists and medical professionals can take steps to contrôler ce. During the control phase, researchers can work on the pathogen to find a way to treat it and later, with skill and luck, empêcher ce.

Researchers also keep samples of contagious disease for surveillance. The World Health Organization (WHO) works internationally to keep tabs on diseases affecting public health. This global surveillance system, through which participating countries report communicable diseases, allows WHO to identify emerging diseases or learn of new outbreaks of existing diseases. This allows the control mode to go into effect that much faster.

One of the most developed worldwide virus partnerships is influenza surveillance. Because the influenza virus mutates into different strains, it can become vaccine resistant. Each year, by analyzing past and developing data coming in about the flu virus, researchers decide which strains will be included in the annual flu vaccine. So, every year, the flu shot adapts, just as the virus itself adapts.

Sometimes these samples can even help scientists "go back in time" and solve the mystery of unexplained deaths. For example, the bacterium Legionella pneumophila caused a large outbreak of Legionnaire's disease in 1976. Once researchers isolated the bacterium, they looked at tissue samples that resembled the current outbreak and found there had been unidentified outbreaks in 1956 and 1947 [source: CDC].

Whenever a local hospital or government agency becomes aware of an outbreak of infectious disease, or if a patient presents with symptoms never seen before, they notify the CDC and send in samples for identification. Local labs and professionals package and ship samples in accordance with CDC-approved guidelines to ensure safety. The guidelines include using trained lab workers, having redundant controls and individually tailored safeguards for each lab in place, and being subjected to unannounced safety inspections [source: CDC].


Biosecurity: is it time to destroy the remaining live samples of smallpox?

The World Health Organization meets next week to decide when the remaining stocks of the smallpox virus will be destroyed. Some scientists argue the samples are still needed for research.

Smallpox is one of the deadliest viruses in our history. It killed more than 300 million people in the 20th century alone.

More than 30 years ago, the World Health Organization declared smallpox eradicated.

The triumphant announcement came after a global vaccination campaign, and painstaking efforts were made to ensure every last sample of smallpox - known as the variola virus - was destroyed.

Just a few specimens were preserved. They are currently stored in liquid nitrogen in two high-security laboratories in Russia and the United States.

Later this month the WHO's decision making body, the World Health Assembly (WHA), meets to decide on when to destroy these last variola stocks.

But some scientists say it is less a question of when the stocks should be destroyed, and more a question of whether they should be destroyed at all.

To kill or not to kill?

The samples were set aside so that scientists could conduct WHO-approved "essential public health" research into the virus - specifically, to develop a new vaccine, antiviral drugs and better diagnostic techniques.

This isn't the first time the WHA has considered incinerating the stocks. The issue was most recently on the agenda in 2011, but no decision was made.

Variola belongs to the orthopoxvirus family

However, there have been significant steps forward in smallpox recent research. And as a result, in 2013, a WHO-appointed group of scientists said it could no longer justify keeping live variola virus samples.

"On this point there are some differences between member states," says Dr Alejandro Costa, head of the emergency vaccination and stockpiles team with the WHO's smallpox program.

"Countries in favor of the destruction argue the disease doesn't exist anymore, and we already have one vaccine, and we are soon to have another antiviral, so there is no need to keep the virus."

Unfinished business

But others warn against destroying every last trace of variola.

Dr Inger Damon is the director of the WHO Collaborating Center for Smallpox at the Center for Disease Control in Atlanta, Georgia, where one of the remaining live samples is stored.

In an opinion piece published this May in the science journal "PLoS Pathogens," Dr Damon argues there are still "significant gaps" in what we know about smallpox.

Some scientists argue the job of developing a better smallpox vaccine isn't finished

"We've been working on a smallpox research agenda for 10 years, and we've made considerable progress in terms of advanced development of less reactogenic vaccines as well as antivirals," she told DW. "But we feel that we're not finished with what we originally set out to do, and that continuing to be able to access the virus for testing is going to be important for the near term."

Bioterrorism fears

There are concerns that without more research, the international community would be unable to respond to a future threat, such as a bioterrorism attack.

Such concerns have grown since a 2001 anthrax attack in the US. The attack prompted the government there to bolster its smallpox vaccine stockpile.

There has also been speculation about the possibility of secret smallpox samples falling into the "wrong hands."

During the 1970s, the Soviet Union began to produce quantities of "weaponized smallpox."

Although these stocks are said to have been destroyed by the early 1990s, some experts believe smallpox vials may have been traded or stolen at the time the Soviet Union broke up.

A vulnerable population?

There is also the issue of public health and prevention.

Routine smallpox vaccination was stopped decades ago, so entire populations would be susceptible if the virus re-emerged, says Dr William Schaffner, an infectious diseases specialist and professor of preventive medicine at the Vanderbilt Medical Center in Nashville, Tennessee.

Bumps filled with liquid are among the trademark symptoms for smallpox

He wants to see the live virus samples destroyed as soon as possible.

"We must remember that the smallpox virus caused among the greatest plagues that [we] have ever seen," says Dr Schaffner. "It was an enormous triumph of public health when we rid the world of smallpox."

Building a live virus from scratch

Smallpox is part of the orthopoxvirus family and is believed to have emerged in humans around 10,000 BC.

Although it's been eradicated, advances in modern science mean it's technically possible to recreate the virus from scratch - but this is prohibited under WHO regulations.

"Molecular biology has advanced in leaps and bounds, and I think the case for keeping the live virus is weakening because of that," says John McConnell, editor of "The Lancet Infectious Diseases" journal. "Providing you have a comprehensive library of genetic sequences, technology should be in a position where you can reconstruct the virus from that material."

Still, says McConnell, there could be a future scenario in which it would be handy to have the live variola virus in stock. For example, if a pox virus occurring in the wild mutated into a strain that caused human disease.

"The history of infectious diseases has taught us to expect the unexpected…and something might happen for which just the availability of the genetic sequence isn't sufficient," says McConnell.

Dr Inger Damon believes keeping the variola samples - and research - alive could also help combat lesser known bugs.

"The work that's being done to develop less reactogenic vaccines and diagnostic approaches will certainly be useful for identification and preparedness for these other emerging orthopox viruses," says Damon.

The World Health Assembly meets to decide on when to destroy the live variola samples in Geneva on May 19-24.

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Choix multiple

Which of the following viruses is not commonly associated with the common cold?

A. coronavirus
B. adenovirus
C. rhinovirus
D. varicella-zoster virus

Which of the following viral diseases has been eliminated from the general population worldwide?

A. smallpox
B. measles
C. German measles
D. influenza

What term refers to multinucleated cells that form when many host cells fuse together during infections?

A. Ghon elements
B. Reye syndrome
C. Koplik&rsquos spots
D. syncytia

Which of the following diseases is not associated with coronavirus infections?

A. Middle East respiratory syndrome
B. German measles
C. the common cold
D. severe acute respiratory syndrome

Which of these viruses is responsible for causing shingles?

A. rubella virus
B. measles virus
C. varicella-zoster virus
D. variola major virus


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